la voix passive / passive voice

Scroll down for the English version of the article.
I. Voix passive ou active ?

Un homme tue le président.

Le président est tué par un homme.

1. Pour commencer, nous allons identifier l’agent et le patient du verbe de chaque phrase. L’agent est l’élément qui “accomplit” l’action du verbe alors que le patient est celui qui “subit” l’action du verbe.

Un homme tue le président.

Le président est  tué par un homme.

2. Maintenant, nous allons identifier le sujet et l’objet du verbe. En français, une phrase se constitue généralement selon l’ordre suivant:

Sujet – Verbe – Objet

Un homme tue le président.

Le président est tué par un homme.

3. Enfin, nous allons associer ces deux informations:

Lorsque le sujet est l’agent du verbe, c’est une voix active.

=> Un homme tue le président.

Lorsque le sujet est le patient du verbe, c’est une voix passive.

=> Le président est tué par un homme.


II. Construction de la voix passive
1.Le verbe

Le président est tué par un homme.

Comme nous venons de le voir, cette phrase est constitué d’un sujet – patient (le président) et d’un objet-agent (un homme) appelé complément d’agent. Elle est donc à la voix passive.

Le verbe (est tué) est composé de deux partie:

  1. auxiliaire être conjugué au temps de la phrase
  2. participe passé du verbe de la phrase

Dans cette phrase, le verbe est donc au présent (puisque l’auxiliaire être est conjugué au présent).

Attention à ne pas confondre avec le passé composé!!

Si la phrase était conjuguée au passé composé nous aurions Le président a été tué par un homme.

2. Le complément d’agent

C’est le nom de l’objet à la voix passive. Il est introduit par la préposition par ou de. Néanmoins, j’aurais très bien pu dire:

Le président a été tué.

À la voix passive, le complément d’agent est facultatif.

À la voix active, il ne fait aucun sens de dire: un homme a tué car on perd alors l’information principale: le président est mort, c’est pourquoi on doit dire un homme a tué le président.


III. Utilisation de la voix passive

La construction de la voix passive nous montre son utilité: elle sert à mettre le patient du verbe en avant en lui donnant le rôle de sujet de la phrase. En utilisant la phrase passive, on veut parler du président et non de l’homme car ici le plus important est d’informer les gens que le président est mort. Pour comparer, si je dis Le premier ministre a tué le président., c’est le premier ministre que je mets en avant. L’information principale est alors l’auteur du meurtre et non plus la victime.


IV. Voix active -> voix passive

Pour transformer une phrase active en phrase passive il est important d’identifier l’agent et le patient ainsi que le temps du verbe.

Attention: Le complément d’agent est introduit pas la préposition PAR.

Exemple 1:

Marc frappe Jacques.

  • Marc: agent
  • Jacques: patient
  • temps: présent

=> Jacques est frappé par Marc.

Exemple 2:

Jean a téléchargé le document.

  • agent: Jean
  • patient: le document
  • temps: passé composé

=> Le document a été téléchargé par Jean.

Cas impossibles:

Il est impossible de construire une voix passive avec un verbe intransitif.

Exemple:

Jean parle à Samir.

Samir est parlé par Jean.


V. Voix passive -> voix active

Pour passer de la voix passive à la voix active il est important d’identifier le complément d’agent, le patient et le temps de l’auxiliaire être.

Exemple 1:

Le voleur a été arrêté par la police.

  • complément d’agent: la police
  • patient: le voleur
  • temps de l’auxiliaire être: passé composé

=> La police a arrêté le voleur.

Exemple 2: Il n’y a pas de complément d’agent 

Un tableau avait été volé.

  • complément d’agent: inconnu
  • patient: un tableau
  • temps de l’auxiliaire être: plus que parfait

Comme nous l’avons dit avant, le complément d’agent est facultatif à la voix passive. À la voix active, s’il n’y a pas de complément d’agent, on utilise le pronom impersonnel ON.

=> On avait volé un tableau.


English version
I. Passive or active voice ?

Un homme tue le président.

Le président est tué par un homme.

1. To begin, we will identify the agent and the patient of the verb in each sentence. The agent is the element that “accomplishes” the action of the verb while the patient is the one who “undergoes” the action of the verb.

Un homme tue le président.

Le président est  tué par un homme.

2. Now, we will identify the subject and the object of the verb. In French, a sentence is usually in the following order:

Subject – Verb – Object

Un homme tue le président.

Le président est tué par un homme.

3. Finally, we will combine the two information:

When the subject is the agent of the verb, we have an active voice.

=> Un homme tue le président.

When the subject is the patient of the verb, we have a passive voice.

=> Le président est tué par un homme.


II. Construction of the passive voice
1. The verb

Le président est tué par un homme.

As we have seen, this phrase consists of a subject / patient (le président) and object / agent (un homme). This is in the passive voice. The object agent is called the complément d’agent in French

The verb (est tué) consists of two parts:

  1. Auxiliary verb “être” to be conjugated in the time of the sentence
  2. Past participle form of the verb of the sentence

In this sentence, the verb is in the present (since the auxiliary is conjugated in the present tense).

Be careful not to confuse it with a passé composé !!

If the sentence were in the passé composé it would be: Le président a été tué par un homme.

2. Le complément d’agent

This is what the object is called in the passive voice. It is introduced by the preposition par or de. Nonetheless, I could have also said:

Le président a été tué.

In the passive form, the complément d’agent is optional.

In the active form, it wouldn’t make sense to say: un homme a tué since this would lose the pain information: the president is dead, this is why we must say: un homme a tué le président.


III. Using the passive voice

The purpose of the passive form is mirrored by its construction: it is used to highlight the patient of a verb by giving it the role of subject in a sentence. In Le président est tué par un homme, by using the passive form, we are highlighting the president and not the man because here the most important is to inform people that the president is dead. To compare, if I say Le premier ministre a tué le président. it is the prime minister that I put forward. The main information is then the murderer rather than the victim.


IV. Voix active -> voix passive

To transform an active sentence into a passive one, it is important to identify the agent and the patient as well as the tense of the verb.

Important note: The complément d’agent is introduced by the preposition PAR.

Example 1:

Marc frappe Jacques.

  • Marc: agent
  • Jacques: patient
  • tense: present

=> Jacques est frappé par Marc.

Example 2:

Jean a téléchargé le document.

  • agent: Jean
  • patient: le document
  • tense: passé composé

=> Le document a été téléchargé par Jean.

Impossible use of the passive form:

It is impossible to use an intransitive verb in the passive voice.

Example:

Jean parle à Samir.

Samir est parlé par Jean.


V. Voix passive -> voix active

To go from a passive voice to an active one, it is important to identify the complément d’agent, the patient and the tense of the auxiliary verb “être”.

Example 1:

Le voleur a été arrêté par la police.

  • complément d’agent: la police
  • patient: le voleur
  • tense of auxiliary verb être: passé composé

=> La police a arrêté le voleur.

Example 2: There is no complément d’agent 

Un tableau avait été volé.

  • complément d’agent: unknown
  • patient: un tableau
  • tense of auxiliary verb être: plus que parfait

As we said before, the complément d’agent est optional in the passive voice. In the active voice, if the complément d’agent is unknown, we use the pronoun ON instead.

=> On avait volé un tableau.

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